Chileno es el campeón del Latin America Amateur Championship Panamá

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El chileno Tomás Gana es el nuevo campeón del Latin America Amateur Championship tras derrotar en el segundo hoyo de playoff a dos de los grandes favoritos: Joaquín Niemann y Álvaro Ortiz. Los tres habían empatado la primera posición con 279 golpes (-1) al cabo de las cuatro rondas en el Club de Golf de Panamá. “Toto”, tal es su apodo, tuvo el putt para ganar en el hoyo 72, sin embargo, falló para par y luego de firmar una tarjeta de 69 golpes (-1) no pudo quebrar la igualdad.

Ya en el hoyo 18, primer hoyo del playoff, Gana consiguió un milagroso 4 (par) después de haber fallado la salida por la izquierda. Pegó un gran tercer golpe y siguió con vida mientras sus rivales, desde lejos, erraban el putt para birdie (el de Ortiz pasó muy cerca del hoyo).

La historia continuó en el 10 (par 4), donde todo fue parejo desde el tee tras buenas salidas con la madera 3. Sin embargo, Niemann pegó un mal golpe por la izquierda (le quedó enterrada en el bunker) y la de Ortiz por la derecha, en el green, pero demasiado lejos. Y allí apareció toda la magia del chileno, quien apeló a su fuerte (el juego corto), y pegó un segundo tiro que recordará para siempre. La dejó a menos de un metro, a la derecha del hoyo, para un birdie que lo llevó a la cima del golf amateur latinoamericano. “Fue el mejor golpe de mi vida, en el mejor momento”, comentó distendido.

“No lo puedo creer, estoy muy contento por lo que me está pasando, nunca pensé que iba a poder jugar el Masters, hace un par de días no era nadie y ahora voy a jugar el torneo que siempre soñé”, dijo todavía conmocionado el chileno de 19 años, nacido en Santiago y número 285 en el Ranking Mundial Amateur.

“Fue un día increíble, el hecho de haber jugado junto a mi amigo Joaquín (llegaron al club escuchando música con los mismos auriculares) me quitó un poco de presión, pero debo confesar que sobre el final los nervios me traicionaron, especialmente en el hoyo 18”, agregó “Toto”, quien representó a su país en el Toyota World Cup Championship 2015, y actualmente se ubica en el segundo puesto en el ranking nacional de Chile.

¿Cuáles son los beneficios que tanto Gana como sus escoltas disfrutarán después de esta tercera edición del LAAC? Cada año el campeón es invitado a competir en el Masters Tournament y, junto al subcampeón (es), participan directamente en las fases finales de clasificación para The Open y el U.S. Open. Pero hay más: el ganador recibe exenciones completas para disputar The Amateur Championship, el U.S. Amateur Championship, y todo otro campeonato amateur de la USGA para el cual sea elegible.

Para Niemann (el mejor jugador en el ranking mundial amateur entre los que participaron en el campeonato) y Ortiz (tercero en el LAAC 2015), el golpe es duro en lo inmediato porque ambos tuvieron la chance de ganar. Y aún más el mexicano, quien en el hoyo 15 (par 4 de 285 yardas) pegó una fantástica salida con la madera 3 y la dejó a cinco metros de la bandera para águila. Pero se tomó tres putts y no pudo regresar a la punta, algo que consiguió recién tras el bogey de Gana en el 18. Antes, tanto Ortiz como Niemann bajaron el par 3 del 17 y quedaron a uno del chileno.

“Ya está, ya pasó, estoy un poco enojado porque tuve mi oportunidad, pero feliz por mi amigo que me ganó bien y también se lo merece. Tuve algo de mala suerte en el primer hoyo de playoff con el tiro de salida y después en el 10 le pegué un “manotazo” al pitch. Ahora hay que mirar hacia adelante, voy a jugar el Sudamericano Individual en Argentina”, dijo Niemman, quien en agosto se incorporará a la South Florida University.

Ortiz, hermano de Carlos, ex jugador del PGA TOUR y actual miembro del Web.com Tour, señaló: “aprendí mucho esta semana, especialmente a recomponerme después de mis altibajos. No me reprocho nada, tuve mis oportunidades, pero ya no pienso en eso. Me queda una buena sensación y sé que jugando así vendrán más victorias que derrotas. Esto es un camino muy largo y creo que la experiencia LAAC es muy importante”.

Fue realmente emotivo el final del mejor panameño del campeonato, Miguel Ordoñez, quien completó este domingo una actuación enorme tras igualar el octavo lugar con 284 golpes (+4). Ante una gran cantidad de gente, Ordoñez se fue del green con lágrimas y abrazado con su pequeña hija, aquella por la que tuvo que retrasar su llegada a Pilar Golf para el LAAC 2015.

Llegó el final de un evento que definitivamente cambió para siempre la historia del golf amateur latinoamericano. Como ocurriera en 2015 con la victoria de Matías Domínguez, una vez más Chile es el gran protagonista del LAAC. No sólo ostenta dos ganadores en tres ediciones, sino que aquí en Panamá también puso un jugador en el segundo lugar. Y como si esto fuera poco, el jueves se anunció que la sede 2018 será en Prince of Wales Country Club de Santiago de Chile.